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La NASA está trabajando en una cámara para salvar a la humanidad

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La NASA está trabajando en un telescopio espacial infrarrojo llamado Near-Earth Object Camera (NEOCam) que muy bien podría salvar a la humanidad. Su objetivo es detectar objetos peligrosos cercanos a la Tierra que podrían colisionar con nuestro planeta.

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¿Cuándo ocurrirá la próxima colisión?

Según la NASA, el riesgo de tales colisiones es alto. "La pregunta es, ¿cuándo ocurrirá el próximo en una escala de tiempo humana y también en una escala de tiempo geológica?" dijo a Quartz Amy Mainzer, científica del Laboratorio de Propulsión a Chorro de CalTech e investigadora principal del proyecto NEOCam. Maizer propuso NEOCam por primera vez en 2005 y ha estado refinando la cámara durante los últimos 14 años.

Según Quartz, en 2005, el Congreso aprobó una ley que requería que la NASA encontrara el 90% de los objetos cercanos a la Tierra más grandes que 140 metros (460 pies) en diámetro. A la agencia espacial se le dio una fecha límite de 2020, una que simplemente no cumplirá. Ahí es donde entra en juego NEOCam.

"No pierdo el sueño por el riesgo de que un asteroide no descubierto impacte la Tierra porque las posibilidades son pequeñas, pero no son cero", dijo el científico planetario de Quartz MIT Richard Binzel, que no forma parte del equipo de NEOCam. “Tenemos la capacidad, la responsabilidad de los adultos, de simplemente saber lo que hay ahí fuera. Y NEOCam está básicamente listo para funcionar ".

El tiempo es la esencia

El tiempo es esencial aquí, ya que una sonda espacial llamada IMAP se lanzará en 2024 en dirección a una órbita que también es adecuada para NEOCam. Los investigadores de asteroides creen que esta es la mejor oportunidad para lanzar NEOCam. El problema es obtener la aprobación y la financiación lo suficientemente pronto como para cumplir el plazo.

Los investigadores también planean obtener datos de objetos cercanos a la Tierra del Large Synoptic Survey Telescope (LSST). El telescopio comenzará un estudio de 10 años del cielo nocturno y se espera que obtenga el 75% de los objetos cercanos a la Tierra. 140 metros de ancho o más grande.

Sin embargo, para llegar al objetivo del 90% del Congreso, se requerirán observaciones infrarrojas basadas en el espacio, ya que solo ellas pueden estimar el tamaño de un asteroide. Este es el tipo de datos que produce NEOCam, y una vez que el LSST comience su misión, NEOCam será más importante que nunca.

En enero de 2017, NEOCam recibió fondos por un año adicional. El tiempo dirá si el proyecto podrá desarrollar su verdadero potencial.


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