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El detector de ondas gravitacionales se vuelve a encender en EE. UU.

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Dos enormes instalaciones que registran ondas gravitacionales en nuestro universo están a punto de volver a activarse en Estados Unidos. El 1 de abril, las instalaciones en los estados de Luisiana y Washington que se combinan para formar el Observatorio de ondas gravitacionales con interferómetro láser (LIGO) volverán a realizar investigaciones después de más de un año de estar cerradas para que su hardware pueda actualizarse.

Hace más de un siglo, Albert Einstein concluyó que cuando los objetos masivos como los agujeros negros chocan, envían ondas de choque a través del espacio-tiempo. Estas ondulaciones u ondas gravitacionales se pueden detectar en la Tierra utilizando equipos científicos precisos.

La detección de ondas lleva al premio Nobel

En 2015, los científicos detectaron ondas gravitacionales de la colisión de un agujero negro por primera vez. Este descubrimiento supuso un salto tan grande en la física que los tres investigadores responsables del proyecto ganaron el Premio Nobel.

Desde entonces se han detectado muchos más eventos de colisión. Hasta ahora se han registrado 10 agujeros negros chocando entre sí, así como un par de estrellas de neutrones chocando entre sí.

Una vez que las instalaciones vuelvan a estar en línea después del 1 de abril, la investigación puede continuar ahora con equipos aún más mejorados. "Hasta ahora, hemos visto 11 cosas. Tal vez veamos el doble este año", dice Joseph Giaime, director del Observatorio LIGO en Livingston, Louisiana.

Las dos instalaciones se unirán a un tercer detector en Italia llamado VIRGO, que aumenta significativamente las posibilidades del grupo de detectar la ubicación exacta de las ondas gravitacionales en el universo. Japón también está desarrollando una instalación llamada KAGRA que pronto estará en línea para unirse al grupo.

La astronomía obtiene una nueva herramienta

Buscar ondas gravitacionales es un nuevo paso para la astronomía, que anteriormente había gastado la mayor parte de su energía buscando luz en los cielos. Como los agujeros negros no emiten luz, investigarlos siempre ha planteado un problema.

Estos potentes detectores brindan a los investigadores un método completamente nuevo para estudiar estos misteriosos objetos. "Galileo inventó el telescopio o usó el telescopio por primera vez para hacer astronomía hace 400 años. Y hoy todavía estamos construyendo mejores telescopios", señala Gabriela González, profesora de física y astronomía en la Universidad Estatal de Louisiana. "Creo que esta década ha sido el comienzo de la astronomía de ondas gravitacionales. Así que esto seguirá avanzando, con mejores detectores, con diferentes detectores, con más detectores".

Cómo funciona

El método real de buscar ondas gravitacionales proviene de tecnologías tanto altas como bajas. Cada detector LIGO en los EE. UU. Se compone de dos tubos de hormigón largos dispuestos en forma de "L". Cada brazo de la forma se extiende aproximadamente 3 kilómetros.

En el interior hay un poderoso láser que rebota hacia adelante y hacia atrás dentro de la tubería. El láser mide con precisión la longitud de la tubería una y otra vez. Cuando la onda gravitacional atraviesa y distorsiona el espacio, la longitud de la tubería cambia. El láser puede detectar este cambio y los científicos saben que ha ocurrido un evento cósmico.

El cambio de longitud es una fracción del ancho de una partícula subatómica. LIGO tendrá una presencia más pública una vez que vuelva a estar en línea. Si se detecta actividad gravitacional, se activará una alerta para que los agrónomos aficionados puedan hacer sus propios escaneos del cielo nocturno. Cuando se detectó la colisión de la estrella de neutrones, se creó una exhibición de fuegos artificiales natural visible.

Los investigadores están entusiasmados con lo que podrían encontrar las instalaciones recientemente renovadas. "Así es como ocurre el descubrimiento", dice. "Enciendes un nuevo instrumento, lo señalas al cielo y ves algo que no sabías que existía".


Ver el vídeo: Ondas Gravitacionales (Mayo 2022).