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Steam podría impulsar la próxima nave espacial que salte de asteroides

Steam podría impulsar la próxima nave espacial que salte de asteroides


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La energía de vapor fue una invención tecnológica fundamental del siglo XVII. Provocó la invención del ferrocarril a vapor y una multitud de la industria que cambió el mundo para siempre. Los motores de vapor en estos días generalmente se limitan a modelos de demostración y manualidades.

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Pero un nuevo proyecto respaldado por la NASA podría ver una nave espacial propulsada por vapor saltando de roca espacial a roca espacial. Científicos de la Universidad de Florida Central (UCF) y la empresa espacial privada Honeybee Robotics con sede en Pasadena han creado y probado en colaboración una nave espacial impulsada por vapor.

VINO tiempo por espacio

Dado que SpaceX inspiró el nombre de "WINE" o "World Is Not Enough", el pequeño vehículo está diseñado para extraer agua de asteroides u otras rocas espaciales que puede utilizar para generar vapor para propulsarlo a su próximo destino.

“Podríamos usar potencialmente esta tecnología para saltar sobre la luna, Ceres, Europa, Titán, Plutón, los polos de Mercurio, asteroides, en cualquier lugar donde haya agua y una gravedad suficientemente baja”, dice Phil Metzger, investigador planetario de la UCF.

"Estas naves espaciales serán exploradoras".

La tolva resuelve uno de los grandes problemas de la exploración espacial a largo plazo: el combustible. El combustible es pesado de transportar y solo limitado. Pero si un vehículo pudiera generar su propio suministro, teóricamente podría viajar para siempre.

Steam podría cambiar la exploración espacial

"La nave espacial WINE tiene el potencial de cambiar la forma en que exploramos el universo", dice el vicepresidente de Honeybee, Kris Zacny.

“Sabemos que hay mucha agua secuestrada en los asteroides y en la luna, y sabemos que se puede convertir en combustible para cohetes”, dice Metzger.

"Pero será aún más simple y, por lo tanto, un paso más pequeño si usamos esa agua para la propulsión de vapor".

La NASA financió el proyecto a través de su programa de Transferencia de Tecnología para Pequeñas Empresas. Metzger desarrolló inicialmente la nave espacial como un modelo de computadora, demostrando que sería mundial en la vida real.

Honeybee Robotics, con la ayuda de investigadores de la Universidad Aeronáutica Embry-Riddle en Florida, construyó un prototipo del tamaño de un microondas.

Los sistemas duales podrían durar para siempre

A fines del año pasado, el equipo probó el prototipo en un tanque de vacío lleno de suelo de asteroide simulado.

"WINE extrajo con éxito el suelo, fabricó propulsor de cohetes y se lanzó sobre un chorro de vapor extraído del simulante". WINE trabaja perforando el suelo del asteroide y luego lo calienta hasta que se eleva el vapor de agua que luego se captura y se congela.

Los paneles solares en la nave impulsarían el proceso de extracción. Si bien el vapor ofrece un empuje bastante poderoso, para misiones espaciales más largas, es posible que el vehículo deba aumentarse con una vela solar. Esto permitiría al vehículo viajar a mayores velocidades, mientras que su sistema de vapor podría proporcionar maniobrabilidad.

En teoría, un sistema como este significaría que la nave podría viajar por el espacio para siempre. El equipo de investigación ahora está buscando socios financieros para continuar su investigación y desarrollo.


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